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¿Alergia o intolerancia a los alimentos?

Una alergia alimentaria es una reacción adversa a uno o varios alimentos que produce el propio sistema inmunitario  frente a una o varias proteínas de los alimentos, como por ejemplo, la proteína de la leche de vaca. Entre un 5% y un 10% de los niños menores de 3 años padecen alguna alergia alimentaria.

En cambio, la intolerancia alimentaria afecta al metabolismo, pero no al sistema inmunológico del cuerpo. Se da cuando el cuerpo no puede digerir o metabolizar correctamente un alimento o uno de sus componentes. Un buen ejemplo es la intolerancia a la lactosa, que es la incapacidad para digerir cantidades significativas de esta azúcar de la leche. 

¿Cuáles son los síntomas más comunes de una alergia alimentaria? 

  • Manifestaciones cutáneas: urticaria-angioedema,  con erupción cutánea e hinchazón de ojos y labios. Es la manifestación más frecuente (>60%)
  • Picor en la boca o en la faringe y enrojecimiento alrededor de la boca (30%)
  • Vómitos, dolor abdominal y/o diarreas (25%)
  • Dificultad respiratoria por obstrucción bronquial (<10%)
  • Reacción grave que potencialmente pone en peligro la vida, si no se administra adrenalina, y que consiste en la combinación de síntomas que afecten a 2 o más órganos  

¿Y los de una intolerancia?:

  • Dolor abdominal crónico, recurrente
  • Flatulencia, hinchazón abdominal
  • Pérdida de peso o escasa ganancia ponderal
  • Alteraciones del ritmo deposicional: más a menudo síndrome diarreico pero a veces también estreñimiento.

¿Cómo diferenciarlas?

La intolerancia alimentaria puede tener síntomas similares a los de una alergia (entre ellos náuseas, diarrea y dolor abdominal), sin embargo el sistema inmunológico no interviene en las reacciones que se producen.   

Mientras que las personas que tienen una alergia alimentaria, deben eliminar el alimento causante de su dieta, las personas que sufren una intolerancia pueden consumir pequeñas cantidades del alimento o del componente alimenticio, sin que se den síntomas, excepto en el caso de intolerancias al gluten o al sulfito.

¿Qué alimentos causan intolerancias y alergias?

Las intolerancias más frecuentes son la intolerancia a la lactosa y la intolerancia al gluten. 

Los alimentos que suelen provocar reacciones alérgicas son, por orden de frecuencia: 

  • Huevo (39% de las alergias en la edad pediátrica))
  • Leche de vaca (32%)
  • Pescado (11%)
  • Frutos secos 19%)
  • Frutas y verduras

¿Qué tenemos que hacer?

No administrar nuevos alimentos a los niños sin el consejo del pediatra que determinará el orden de introducción y la edad adecuada.

Ante sospecha de reacción anómala a un alimento, eliminarlo de la dieta y acudir al pediatra. 

Dra. Mª Dolores Muro
Pediatra 

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